GALAXIAS Y ESTRUCTURAS A GRAN ESCALA DEL UNIVERSO

© Manuel Rego

 
LAS GALAXIAS  

Fuera de nuestra Galaxia, designada siempre como nombre propio y llamada también Vía Láctea, observamos unos objetos aislados distribuidos por todo el universo que pueden contener un billón de estrellas. Son las galaxias. De gran tamaño, pueden duplicar la nuestra, tienen luminosidades muy elevadas que facilitan su identificación a grandes distancias y por ello son utilizadas en las descripciones del universo a gran escala y el control de las teorías cosmológicas.

La galaxia más cercana es la Gran Nube de Magallanes (200 000 al). Fue descubierta por el explorador Fernando de Magallanes y es observable únicamente desde el Hemisferio Sur. Tiene un diámetro de 20000 al, de manera que la relación entre éste y la distancia, conocida como diámetro aparente, es mucho mayor que en las estrellas. Por esta razón las vemos como si fueran puntos y las galaxias como fuentes luminosas extensas donde podemos distinguir formas y estructuras diversas. Así vemos que la Gran Nube de Magallanes es irregular y contiene abundante gas y estrellas que son las principales responsables de la luminosidad observada, de modo similar a lo que ocurre en nuestra Galaxia. La siguiente galaxia por su distancia es la Pequeña Nube de Magallanes, 300000 al. Su diámetro es de 15000 al y es también irregular y de propiedades similares a la Gran Nube.

La proximidad de la Gran Nube de Magallanes a nuestra Galaxia suscitó la idea de que ambas podían estar relacionadas físicamente. El descubrimiento de un filamento gaseoso, que enlaza las dos a la manera de un puente, confirmó la predicción inicial y permitió trazar con detalle el camino que sigue el material de la Gran Nube hasta caer en la Galaxia. La figura 6 (Fig. 6)

 

Figura 6- Corriente de Magallanes. El gas de la Gran Nube de Magallanes (GNM) es atraído hacia el plano de nuestra Galaxia, más masiva, describiendo la banda de la figura. También puede distinguirse evidencias de una importante interacción entre las dos Nubes de Magallanes. Este fenómeno es un ejemplo a pequeña escala de la colisión entre galaxias, muy frecuente en el universo.

muestra una imagen muy reciente de esta corriente de Magallanes y también la existencia de un flujo de gas entre las dos Nubes. Estas estructuras son la evidencia de procesos de interacción y colisión entre galaxias que son muy frecuentes en el universo y responsables de fenómenos muy importantes, ya que concentran materia en regiones gigantescas donde provocan una formación estelar excepcionalmente intensa.

Las galaxias más grandes y brillantes de nuestras vecindades son por este orden Andrómeda (M31) que tiene una forma espiral similar a la nuestra (Fig. 7).

 
Figura 7.- La galaxia Andrómeda. A pesar de su inclinación respecto a la dirección de observación puede identificarse fácilmente su forma espiral. En las noches despejadas y oscuras puede verse a simple vista el bulbo central. En la imagen pueden observarse además otras dos galaxias: M32, la más próxima, que es una elíptica que está colisionando con Andrómeda y NGC 205, más separada y a la derecha, que es también elíptica.

Está a poco más de dos millones de años luz y su diámetro es de 200000 al. A 2.5 millones de años luz encontramos otra espiral, M33, con 45000 al de diámetro. La siguiente es M32 que tiene forma de elipse y está a la misma distancia que M31 pero su tamaño es más pequeño, 5000 al.

 
LAS GALAXIAS: Morfología